Une année avec Marcelo Bielsa: l'histoire intérieure de la renaissance de Leeds United

Cet article a été publié pour la première fois dans le numéro de mai 2019 de FourFourTwo. Abonnez-vous aujourd'hui! 5 numéros pour seulement 5 £

La réunion a eu lieu dans un hôtel de Buenos Aires, commençant au soleil à 10 heures et se terminant à l’intérieur une heure avant minuit. Marcelo Bielsa a insisté, mais ils ont quand même parlé de football – pas dans un sens large ou abstrait, mais dans une conversation animée et réfléchie sur la gestion de Leeds United. Personne qui s'est assis et a écouté Bielsa a douté qu'il prenait le travail.

La délégation envoyée de Leeds pour négocier, le directeur du football Victor Orta et le directeur général Angus Kinnear, avait couvert ses paris en contactant d’autres entraîneurs du même genre, mais l’une de ses alternatives a fait fausse impression en tentant de nommer un joueur unique dans le groupe. équipe. Lorsque Bielsa a été contacté pour la première fois, il s’est assis toute la nuit pour regarder des images de la campagne précédente de Leeds, puis a téléphoné à Orta le lendemain matin. Au moment où ils se sont rencontrés face à face en Argentine, il avait regardé tous les matchs dans leur intégralité. 70 heures d'une saison que Leeds – ayant terminé 13ème – tentait d'oublier.

Orta et Kinnear lui ont demandé quelle semblait être la question cruciale: «Que savez-vous sur le championnat?» Bielsa, avec des feuilles de papier réparties sur la table, a répondu en faisant passer la paire à travers les formations utilisées par tous les clubs de la division.

Ils appellent Bielsa "El Loco", mais il est obsédé plutôt que dérangé. Son 2018/19 raconte l'histoire d'un entraîneur compulsif et sans précédent qui a parcouru 7 000 milles pour rejoindre une équipe d'une qualité qui crée une dépendance. Leeds United est le narcotique ultime du football anglais: il porte plusieurs avertissements sanitaires, mais il est impossible de rester seul une fois le club, la ville et son âme accrochés.

West Ham a courtisé Bielsa un peu plus tôt, mais ne lui a confié que le vague mandat d'établir une meilleure position finale dans la Premier League. Bielsa ne voyait aucun objectif significatif à cet égard. La directive de Leeds était claire: mettre fin à une décennie et demie de se vautrer au-dessous du niveau supérieur. En retour, le club lui a offert le salaire le plus élevé jamais versé à un manager d’Elland Road.

Mais Bielsa, maintenant dans la soixantaine, était indifférent à l’argent et amusait la hiérarchie à Leeds en ne s'intéressant que très peu aux termes de son contrat. Au cœur de lui, c’est un romantique, originaire de Rosario – la ville portuaire située au nord-ouest de Buenos Aires – qui a soutenu, joué et géré son club local, le Newell’s Old Boys, au point qu’il a perdu tout son cœur. Newell’s a nommé son stade en l'honneur de Bielsa en 2009, et il a rendu la pareille l'année dernière en investissant plus de 2 millions de livres sterling pour financer de nouvelles installations sur le terrain d'entraînement du club. "Je paie une dette, je ne fais pas de cadeau", explique Bielsa, "car c'est le club qui m'a formé."

Et il y avait quelque chose à propos de Leeds qui touchait la même partie de lui. C’était une institution renommée avec une base de fans affamée, en quête de délivrance. Le travail avait un attrait romantique.

Le style et le dévouement sont les points de vente de Bielsa. C’est un penseur moderne qui a utilisé des tactiques considérées comme novatrices au début des années 90. Cependant, sa réputation dépend entièrement de la substance, dans un monde Instagram qui lui est étranger.

Thomas Christiansen, entraîneur-chef de Leeds pour la première moitié de 2017/18, avait une garde-robe à mourir, mais il était mort au poste à la mi-janvier 2018, incapable de supporter la pression. Bielsa porte le même survêtement de club surdimensionné presque à tout moment, que ce soit au contact, lors de conférences de presse, dans les rues en dehors du terrain d’entraînement de Leeds ou au café tous les dimanches.

Le club l’avait initialement logé à Rudding Park, un spa haut de gamme situé près de Harrogate, mais Bielsa se lassa rapidement de la vie dans un hôtel et demanda à être plus proche du complexe d’entraînement des Blancs dans le village de Thorp Arch. Il a trouvé un appartement à Wetherby et tient à y marcher 45 minutes tous les jours, à la cagoule, les écouteurs et le sac à dos. Les offres d'un ascenseur des journalistes de passage sont refusées avec les remerciements. «J'aime marcher», leur dit Bielsa. Cependant, il passe tellement de temps dans son bureau qu’une rénovation des installations de Thorp Arch lui fournit un lit, un petit salon et une kitchenette, qui dort littéralement au travail.

Quand ils se sont assis avec Bielsa à Buenos Aires, Leeds a été informé qu'il souhaitait modifier le terrain d'entraînement de Thorp Arch. À leur grande surprise, il avait déjà acquis les plans de la propriété. Il recommanda bientôt de modifier les lits pour permettre à ses joueurs de se reposer entre les séances d’entraînement, ainsi qu’un espace de détente avec table de billard, PlayStation et, curieusement, un brûleur à bois que Bielsa espérait que son équipe jouerait à tour de rôle.

Leeds a commencé à construire quelques semaines après son rendez-vous et a terminé le projet vers Noël, non sans une semaine de retard, Bielsa se plaignant de ce que les interrupteurs de lumière entre chaque lit ne soient pas centrés. La prochaine sur la liste pour une mise à niveau est une piscine construite à l'époque où l'ancien président Peter Ridsdale jetait de l'argent à tout, et elle est maintenant presque obsolète. "Le club doit tenir compte du fait que les joueurs passent beaucoup de temps ici", a déclaré Bielsa.

La substance de sa formation est également importante, de même que le succès de celle-ci. La pré-saison de Leeds a été longue et difficile, passant à trois séances et obligeant de nombreux joueurs de Bielsa à passer la nuit dans un hôtel proche. Bielsa les a préparées pour le jeu infatigable basé sur la possession qui maintient United dans le top six du championnat depuis le premier week-end de la saison.

L'arrière droit Luke Ayling a versé une demi-pierre. Le gardien de but Jamal Blackman, signataire d’un emprunt auprès de Chelsea, a perdu 18 livres avant de s’être cassé une jambe en novembre. Il avait été laissé sur le banc des remplaçants pendant que Bielsa attendait qu’il frappe plusieurs cibles. L’équipe a pris un jour de congé en août et une pause de quatre jours en février a été le premier séjour prolongé de l’équipe loin de l’entraînement.

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Dans de telles circonstances, d’autres entraîneurs auraient peut-être affronté des joueurs se rebellant au cours de l’horaire. Mais la réputation de Bielsa a gardé un ordre parfait et, surtout, ses méthodes ont fonctionné.

Il était le gros investissement de Leeds l’été dernier; la cheville sur laquelle leur actionnaire majoritaire, Andrea Radrizzani, a tout suspendu. Environ 7 millions de livres ont été dépensés pour acheter l'attaquant Patrick Bamford à Middlesbrough en juillet, mais le club a compensé cette dépense en vendant Ronaldo Vieira, un milieu de terrain des moins de 20 ans de l'Angleterre, à Sampdoria la semaine suivante. Bamford était l’une des deux seules recrues permanentes et Blackman l’un des quatre contrats de prêt, un afflux complété en janvier par l’arrivée du gardien espagnol Kiko Casilla du Real Madrid.

Bielsa, en substance, a récupéré une équipe qui s’était égarée et a terminé dans la dernière moitié du championnat la saison dernière, avant de les propulser en tête du classement à Noël. Pendant plusieurs semaines, l'arrière gauche Barry Douglas a été le seul nouveau visage de son équipe.

Employant Bielsa, la théorie selon laquelle l'entraînement d'un entraîneur avec des disciples de Pep Guardiola à Manchester City à Diego Simeone à l'Atletico Madrid améliorerait les performances de joueurs également sous différents dirigeants. Le courtiser était considéré comme un coup si long qu’Orta n’avait aucune espérance de succès lorsque Radrizzani lui avait demandé de passer l’appel téléphonique. «Je pense que c’est impossible pour lui de venir», a insisté Orta.

Bielsa, dans l’esprit de Gordon Strachan – le dernier capitaine de Leeds à avoir été promu au second rang – entraîne son équipe comme il s’attend à ce qu’ils jouent. Il les lance dans le sol, applique une grande quantité de répétition tactique et utilise une grande équipe en coulisse pour entraîner les joueurs individuellement. L’amélioration des footballeurs qui étaient tous en mer dans la même ligue il ya 12 mois est en partie attribuée au travail personnalisé que Bielsa accomplit avec eux. Tous les mercredis, 45 minutes sont réservées à une session de jeu à main armée: 11 contre 11 sans coup franc et le ballon en jeu constant. L'Argentine utilise l'un de ses assistants pour officier, mais les plaquages ​​arrivent et le combat fait rage sans contrôle.

Malgré l'intensité de tout cela, Bielsa a choisi de courir avec un petit groupe selon les normes du Championnat, en utilisant moins de 20 professionnels seniors et en demandant à l'académie de combler les lacunes. Sept joueurs de moins de 23 ans ont fabriqué leur première équipe cette saison, mouillé derrière les oreilles mais suffisant pour Bielsa. Il combat la notion moderne selon laquelle la rotation des équipes est fondamentale. "Quand une équipe gagne régulièrement, personne n'est fatigué", a-t-il affirmé. De plus, dans son esprit, moins de joueurs en surnombre signifie moins de nez bouchés.

La révolution n'a pas été sans problèmes. Les blessures ont explosé depuis la pré-saison, même si le personnel médical a indiqué que les lésions des tissus mous – un indicateur que les joueurs avaient été poussés au point de céder leur corps – étaient inférieures à la moyenne. Bielsa s'est également retrouvé dans l'oeil d'un orage inutile en janvier, lorsqu'un de ses nombreux stagiaires a été arrêté par la police après avoir été aperçu à l'extérieur du terrain d'entraînement du comté de Derby, 24 heures avant la défaite 2-0 des Rams à Elland Road.

Dans ce qui a été immédiatement appelé "Spygate", l'Argentine a admis avoir envoyé du personnel suivre les séances d'entraînement de chaque club du championnat – bien que les dispositifs de sécurité de différents complexes aient permis à ces dépisteurs de n'en observer que 11 – et que la Ligue de football ait imposé une amende de 200 000 £ pour un comportement qui, selon les propres termes de l'organe directeur, "était nettement inférieur aux normes attendues".

Bielsa

Bielsa était insensible à la colère qu'il encourait. Regarder l'opposition se préparer était une pratique courante en Argentine, et chacune de ses séances de formation chez Athletic Bilbao, son employeur entre 2011 et 2013, s'est déroulée en public. La semaine après que son stagiaire ait été confronté à Derby, Bielsa a tenu un briefing de 66 minutes à Thorp Arch pour détailler son analyse d'avant-match et expliquer pourquoi, compte tenu du fait qu'il possédait tant de détails légitimes sur l'équipe de Frank Lampard, Vous n’avez pas besoin d’assister à la séance d’entraînement d’un adversaire pour savoir comment il joue ».

Alors, quel était le but de le faire, alors? «Cela me permet de garder mon anxiété faible», a admis Bielsa. «Nous pensons qu'en faisant cela et en collectant des informations, nous nous rapprochons d'une victoire, même si nous savons que ce n'est pas vrai. Dans mon cas, je suis assez stupide pour me permettre ce comportement. »Un coup d'œil extraordinaire sur la machine de Bielsa a éclairé son attitude obsessionnelle et paranoïaque – un peu comme Don Revie, dont les dossiers à Leeds dans les années 1960 et 1970 étaient des années à venir. de leur temps.

L’engagement de l’Argentine auprès des médias est limité mais fascinant; un écoulement graduel de ses pensées et anecdotes qui laissèrent tout le monde l'écouter dans sa tête, lentement. Il n’existe aucune entrevue individuelle, aucun point de presse impromptu (sa présentation de Spygate mise à part) et aucune offre en dehors des conférences d’avant et d’après-match. Bielsa a déclaré à plusieurs reprises qu'il devait accorder à chaque journaliste le même droit de l'interroger et de l'entendre parler, mais certains, en Amérique du Sud, affirment avoir été piqué au début de sa carrière par une discussion officieuse qui a eu lieu retour pour le mordre.

Quand les journalistes se rassemblent, il parle sans limite de temps. Son introduction à Elland Road a duré plus d'une heure et vingt minutes – si longue, en fait, que Bielsa s'est arrêté à mi-chemin et a demandé à son traducteur s'il avait besoin d'une pause. Le regard dur du directeur évite tout contact visuel, généralement fixé au sol, tandis que son visage laisse très peu de place.

Le traducteur Salim Lamrani est un universitaire qui a rejoint le personnel de Bielsa à Lille, après avoir été en contact avec l’Argentine alors qu’il dirigeait Marseille. Sa tâche est peu enviable: c’est un français qui traduit l’anglais en espagnol, et de nouveau pour un entraîneur dont la maîtrise de l’anglais n’est pas encore assez forte pour qu’il puisse parler couramment. Après tout, Bielsa a eu 64 ans en juillet et il s’agit de son premier emploi en Angleterre. Les Blancs lui ont organisé des cours de langue lorsqu'il a accepté de venir à bord.

Derrière Bielsa, il y a un culte et une fascination suscitée par les entraîneurs, les joueurs et les anciens joueurs qui le saluent comme un génie. Son passage à Leeds a attiré des journalistes de son pays natal, l’Argentine, l’Allemagne, le Chili, la France, le Mexique et le Japon. Ses commentaires passent du philosophique au tactique, et c'est là que l'imagination de Bielsa prend vie: il utilise une formation 4-1-4-1 contre des équipes avec un attaquant, et le 3-3-1-3 (un système qui a valu à son Surnom de 'El Loco' chez Newell il y a 30 ans) lorsque l'opposition jouait à deux. Ses joueurs sont entraînés à se glisser soigneusement entre les deux structures au milieu du match, surchargeant les ailes et utilisant les interactions dans les zones encombrées pour franchir le mur des défenseurs qui se trouvent en face d'eux. Tim Vickery, l'écrivain de football sud-américain, a décrit Bielsa comme le «grand prêtre de la haute presse», et ce n'est qu'une fois ce terme que Leeds a concédé une plus grande part de possession.

Bielsa reste ouverte à l’innovation. Il a trouvé certaines des choses qu’il a découvertes dans le Championnat, notamment l’utilisation peu conventionnelle des défenseurs centraux qui se chevauchent à Sheffield United par Chris Wilder. "J'ai vu très peu de gens avec ces idées", a déclaré Bielsa. "J'ai vu des choses que je voulais développer à Sheffield United, mais je ne pouvais pas les faire."

Parfois, ses pensées rappellent à la pièce à quel point il est allé et combien il a vu. Une question délicate sur son dévouement au Plan A – il a déjà dit: "L’idée de plans alternatifs est considéré comme une vertu, mais je ne partage pas ce point de vue" – a abouti à des excuses de huit minutes adressées à Hernan Crespo pour une légère qui s’était produite lorsque Bielsa était directeur de l’Argentine près de 20 ans plus tôt. L'attaquant de Milan, de l'Inter et de Chelsea a accepté les excuses dans un communiqué publié sur Twitter le lendemain.

Bielsa évolue avec son temps sur le plan tactique et technologique, mais la croissance du football en tant qu’entreprise et sa fixation sur les résultats bouleversent. "Nous avons tous la responsabilité de discuter de la position de l'importance des résultats au-dessus de la beauté du jeu", a-t-il déclaré. «Je ne sais pas si l’analogie est bonne – je suis sûre que ce n’est pas le cas et que c’est disproportionné – mais le fait que nous ne prenons pas soin de la planète? Nos enfants vont payer les conséquences de nos actes. Avec le football, ce sera la même chose, car nous détruisons le football et nous en verrons les effets négatifs à l’avenir. "

Leeds

Leeds connaît le processus opposé avec Bielsa, passant d’une période prolongée où la seule distraction causée par la monotonie des finales de championnes en milieu de table a été une spectaculaire propriété du club, à une époque où le stade est régulièrement vendu. Le nombre de détenteurs d'abonnements saisonniers dépasse les 22 000 et le club prévoit de suspendre toute vente supplémentaire s'il retourne en Premier League, afin de garantir que certaines places soient disponibles pour des supporters plus occasionnels.

Bielsa a insisté pour que Leeds reste dans un hôtel la nuit précédant chaque match, même pour les matches à domicile, et ils sont envahis par la foule lorsque le bus de l'équipe arrive à Elland Road. L’hôtel dispose d’une salle pour quatre analystes où ils peuvent découper leurs séquences vidéo et envoyer des clips pertinents à différents acteurs via WhatsApp, entre des réunions individuelles et des réunions d’équipe. Le personnel du club a commencé à l’appeler «Contrôle de mission».

Voir le changement de personnalité sévère de Bielsa lors des points de presse avec son langage corporel parmi le grand public, c'est comme regarder la fonte des glaces. Il sort des sucettes pour les enfants quand il descend du bus de l'équipe et invite à Thorp Arch les supporters qui l'engagent dans la rue. Avant Noël, il a demandé au club d’acheter, avec l’argent de Bielsa, un téléphone, un ordinateur portable, un téléviseur grand écran et une voiture. Bielsa a ensuite organisé un tirage au sort pour le personnel quotidien du terrain d’entraînement et a tout donné: une télévision pour l’un des travailleurs de la cantine, une Volkswagen Polo d’une valeur de 11 000 £ pour un homme de kit (qui, à tous points de vue, a été fouetté et partagé le produit avec d’autres collègues).

Bien que Bielsa ait une relation lointaine avec son équipe, "j'aime mes joueurs", a-t-il déclaré, "mais s'ils étaient proches de moi, ils me respecteraient moins car ils verraient ce que je suis vraiment", a-t-il réchauffé à Leeds et réchauffé à Yorkshire, aussi. Il a un ranch dans la campagne près de Rosario et se trouve à la limite des North Yorkshire Moors à Wetherby. Sa fille est rentrée chez elle et sa femme se rend occasionnellement chez lui, mais on pense qu'il n'est rentré en Argentine qu'une seule fois depuis sa nomination.

Leeds a joué à tapis sur Bielsa et Bielsa a joué à tapis, expliquant dès le départ qu'il ne couperait pas les coins. Lorsque Radrizzani l'a emmené autour de Thorp Arch lors de son premier jour en Angleterre, Bielsa s'est plainte d'une marque laissée sur un mur par une personne appuyée contre lui avec ses pieds. «Ils ne respectent pas les installations», a déclaré Bielsa. Personne ne s’est précipité pour tester sa patience depuis.

Leeds, historiquement, est un club complexe où la politique fait des ravages et laisse les dirigeants à la merci des décombres qui les entourent. Mais l’autorité de Bielsa était absolue dès le premier jour, en raison d’une réputation qui dépassait celle de quiconque dans le vestiaire ou la salle de conseil d’Elland Road. Les supporters aiment son football et son personnage – un mélange insolite et amusant d'humilité, d'intelligence et d'excentricité qui le propulse comme un homme du peuple. Peu de temps après le match amical de préparation à Leeds contre York City en juillet 2018, il était photographié en train de flâner à l'improviste dans un McDonalds sur la A59.

Le mariage, inévitablement, n’a pas été bon marché pour Leeds. Bielsa et la plupart des membres de son personnel – des lieutenants fidèles qui lâchent tout et le suivent chaque fois qu'il le fait – arrivent en bloc et perçoivent un salaire cumulé supérieur à 3 millions de livres. Dans le même temps, la rénovation du complexe d’entraînement du club a déjà coûté environ 600 000 £, qui ont été consacrés à l’amélioration des installations que Leeds envisage de libérer pour une nouvelle base dans le centre-ville au cours des prochaines années.

C’est peu d’argent en termes de transferts de joueurs, mais une dépense considérable en talent d’entraîneurs. C’est là que Radrizzani a misé la plupart de ses jetons dans l’espoir de remédier aux conséquences féroces de la relégation de la Premier League en 2004 et de revenir au niveau supérieur. Le club qui a si bien joué et qui a perdu le lot semble finalement avoir décroché le jackpot.

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