La saison la plus folle du football anglais: quand les champions ont été relégués et que "Lucky Arsenal" agaçait la nation

"S'il était possible de mettre en scène une saison de football, en construisant habilement les actions du jeu jusqu'à un point culminant extraordinaire, ce qui s'est passé samedi serait un exemple parfait de contrariété."
Lancashire Evening Post, mai 1938

En août 1937, Dixie Dean a déclaré à la Courrier quotidien: «Cette campagne menace d’être la plus ouverte que nous ayons jamais vue. Une demi-douzaine de clubs ont de bonnes chances de gagner, et n'importe lequel des 10 clubs peut tomber. »Dean avait raison.

Finitions serrées aux deux bouts du tableau, surprises, sans doute le pire vainqueur de titre de tous les temps, allégations de dopage, effondrements de joueurs, début de la révolution télévisée et défaites des champions, le tout dans la tumultueuse saison 1937/38.

Les favoris du titre étaient les Wolverhampton Wanderers du major Frank Buckley, qui souhaitaient remporter le championnat pour la première fois. Interdit de faire une tournée de pré-saison en raison de leur jeu "trop ​​vigoureux" la saison précédente, les hommes de Buckley – avec le skipper Stan Cullis établissant la norme – vibraient avec assurance.

C’est peut-être à cause du «remède secret» que Buckley avait donné à ses joueurs. En juin, Buckley avait été approché par le chimiste Menzies Sharp, qui avait étudié les expériences du charlatan français Serge Voronoff. Le docteur excentrique s’était fait un nom en greffant les testicules de jeunes ovins et caprins sur des plus âgés, affirmant que les animaux plus âgés avaient retrouvé leur vigueur. Croyant que ses joueurs pourraient en bénéficier, Buckley a choisi de suivre 12 semaines d'injection à partir de glandes de singe.

Se sentant «extrêmement revigoré» par le processus, Buckley a choisi de pomper ses joueurs. Les détracteurs ont prétendu que c'était un placebo, mais cela semblait fonctionner. Seuls deux joueurs, Dicky Dorsett et Don Bilton, ont refusé le traitement et les Wolves, soi-disant à puissance de singe, semblaient en voie de remporter un titre de champion.

Tout d’abord, cependant, ils ont dû attendre un défi inattendu: celui de Brentford, resté dans la course au titre jusqu’à la dernière quinzaine de la saison. Les temps "Des clubs londoniens comme Brentford et Charlton, dont la fréquentation n’a pas souffert de la crise économique du début des années 1930, pourraient désormais supplanter les géants du Nord tels que Huddersfield et Newcastle, dont les fortunes ont décliné au cours de la dernière décennie."

Buckley, cependant, a été caustique à propos des Bees dès le début, disant: «Ils ont bien fait jusqu’à un certain point, mais ils ne vont pas continuer. Je ne pense pas qu'ils ont la qualité ou la profondeur de caractère. "

Après que son équipe eut battu les Wolves 2-1 à Griffin Park en septembre, l'entraîneur de Brentford, Harry Curtis, avait répliqué que Buckley "gardait ses commentaires impertinents … Je pensais qu'ils avaient appris à le faire dans l'armée". Qui a besoin d'Arsène et de José?

Avec l’attaquant intérieur Bryn Jones tirant les ficelles et l’attaquant Dennis Westcott dans les buts, la forme des Wolves les a aidés à battre Leicester 10-1 en avril. Après avoir entendu parler des singeries de leurs rivaux concernant la glande singe de leurs rivaux, les responsables des Fox se sont plaints auprès de leur député, Abraham Lyons, qui a demandé une enquête gouvernementale. Lorsque le ministre de la Santé, Walter Elliot, a rejeté la proposition, le député travailliste Manny Shinwell a suggéré aux ministres conservateurs de s’occuper eux-mêmes du traitement de la glande.

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Les joueurs avaient reçu des injections pendant six semaines au début de la saison, mais l’effet semblait s’effacer au plus mauvais moment. À l'avant-dernier match de la saison, les Wolves ont remporté leur match en main, ce qui signifie qu'un match nul face à Sunderland suffirait à remporter le titre pour Arsenal, mais ils se sont inclinés à Roker Park, les Black Cats (10 joueurs) l'emportant 1-0. «Les efforts déployés par Sunderland ont été stupéfiants», a déclaré Jones. "N'importe qui aurait pensé avoir pris des pilules d'énergie pour les aider …"

Après avoir appris la victoire décisive d'Arsenal à Highbury, plusieurs joueurs des Wolves se sont mis à pleurer, mais ont été surpris par la vive réprimande de Buckley. "Le major nous a dit que seuls les objecteurs de conscience et les hommes de mauvaise moralité ont pleuré", a déclaré l'attaquant Dorsett plus tard. "Il nous a dit de rester en silence pendant un moment et de nous ressaisir."

«J'ai fait une interview au début de la saison», se souvient le défenseur des Gunners, George Male, «où je lui avais dit que nous étions loin de gagner la ligue. Le directeur, George Allison, n’était pas ravi. Il m'a tiré dans son bureau et m'a dit de ne pas être aussi défaitiste. Mais je ne pouvais tout simplement pas voir en quoi l’équipe était bonne pour beaucoup plus, pour être honnête. ”

Les légendes des années 30, David Jack et Alex James avaient disparu, et Leslie Jones, de Coventry, était la seule signature du club. "Je n'ai aucune chance pour nous, pas sans Alex James au milieu du terrain", a expliqué l'attaquant au combat, Ted Drake. "A mon avis, la qualité du joueur n’était tout simplement pas là."

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Arsenal a bien démarré la saison en battant les Wolves 5-0 en septembre et en inscrivant 12 buts lors de leurs trois premiers matches. Mais seulement deux victoires sur 12 ont suivi, entraînant l’ancien Gunner Charlie Buchan à écrire dans le Courrier quotidien: «Leur déclin est l’une des caractéristiques surprenantes d’une saison incroyable et des plus mal accueillies. Le jeu ne peut pas se permettre d'avoir un pauvre Arsenal car il n'y a pas d'autre équipe capable de les supplanter. ”

Comme pour confirmer la chute d’Arsenal, les blessures de Drake se sont multipliées. Il a été hospitalisé en avril après avoir été assommé à Brentford. «Drake a été si souvent à l'Hôpital Royal Northern qu'il a presque besoin d'un lit permanent à utiliser chaque fois que nécessaire», a déclaré Allison.

Suite à une défaite à domicile face à Brentford, Allison, qui est habituellement un joueur avare, a félicité les joueurs surprise de la ligue (battant les Gunners à domicile et à l'extérieur) comme "dignes prétendants au titre". Billy Scott. Le manager de Brentford, Curtis, rétorqua que Allison avait «essayé de nous déstabiliser à une étape clé de la saison», a-t-il ajouté.

Les artilleurs ont senti la pression. L'attaquant Cliff Bastin, qui avait déjà perdu l'audition, voulait faire une pause. "J'avais besoin de m'éloigner de la pensée du football", s'est-il rappelé. "Cela fatigue le cerveau … Je ne pense pas aussi vite qu'il y a 12 mois. Ce n’est pas une question de perte d’intérêt pour le jeu; George Swindin se souvenait qu'Allison lui avait donné trois jours de congé pour «aller pêcher au milieu de nulle part… la pression de gagner, telle que vous la viviez, peut être énorme».

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Pourtant, Arsenal est revenu dans la course au titre. Le match décisif a eu lieu à Deepdale contre le prestigieux North End de Preston. le Yorkshire Evening Post Les chances des Gunners n’ont pas été évaluées: "Arsenal a vécu une si mauvaise fête de Pâques et ses attaquants sont tellement hors de forme qu'il semble certain que Preston va gagner et occuper la première place."

Arsenal a gagné 3-1 dans la boue. Les 40 000 joueurs qui ont vu le dernier match décisif d’Arsenal à domicile face à Bolton ont vu leur équipe gagner 5-0. L'homme du moment était Eddie Carr, un attaquant de la taille d'une pinte. Il a joué seulement 12 fois pour les Gunners et une blessure au genou au début de la campagne suivante a mis fin à sa carrière à Highbury, mais les sept buts marqués à la fin de 1937/38 se sont avérés déterminants pour la victoire de son équipe. .

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En entendant que les loups avaient perdu – ils avaient lancé 15 minutes avant Arsenal – les joueurs se sont mis à genoux et ont été transportés hors du terrain. C’était une expérience épuisante. Les 52 points d’Arsenal sur 42 matches ont été le total le plus bas des champions de la ligue. Après une saison de 38 matchs et trois points pour une victoire, leur total aujourd'hui aurait été de 66 points, soit 15 de moins que Leicester n'a réussi à gérer en 2015/16.

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